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Comprender las patentes y las marcas a través del lúpulo

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Los aficionados a la cerveza de todo el mundo pueden describir fácilmente los matices de las pilsner, las IPA, las milkstout y las lagers. Más confuso es el hecho de que la cerveza es un producto que toca casi todos los tipos de propiedad intelectual. De hecho, los nombres de cervecerías y cervezas están sujetos a marca registrada; el arte de la etiqueta y el empaque son obras de autoría cubiertas por la ley de derechos de autor; y el lúpulo, ese componente crítico del aroma y sabor de una cerveza, puede ser patentado.

Si está en el negocio de la elaboración de cerveza, apreciar las diferencias entre cada tipo de propiedad intelectual puede capacitarlo para hacer valer sus derechos relacionados y respetar los de otros fabricantes de cerveza. Del mismo modo, la conciencia de lo importante que es salvaguardar los preciados activos de su marca puede llevarlo a registrarse federalmente o proteger su propiedad intelectual, si aún no lo ha hecho.

Con estos fines, este artículo utiliza el lúpulo como ejemplo para delinear las distinciones entre patentes y marcas comerciales, que a menudo se malinterpretan.

Las patentes premian la innovación

Dado que los fundamentos de la elaboración de cerveza han sido de dominio público durante siglos, las patentes no reciben mucha atención en la industria. A decir verdad, no hay nada nuevo en remojar la cebada y otros granos para extraer azúcares específicos en un mosto para que la levadura pueda hacer su trabajo y crear alcohol con el lúpulo como elemento aromático, amargo y conservante. El hecho es que los monjes trapenses y los alemanes marcaron todo esto hace muchos cientos de años, lo que plantea la pregunta: ¿cómo se pueden aplicar las patentes a, entre todas las cosas, el lúpulo?

La respuesta corta a esta pregunta aparentemente sencilla es la patente de la planta. Por estatuto en los Estados Unidos, cualquiera que:

” inventa o descubre y reproduce asexualmente cualquier variedad de planta distinta y nueva, incluidos los deportes cultivados, mutantes, híbridos y plántulas recién descubiertas, . . . puede obtener una patente para ello. . . .”

El lúpulo puede estar entre estas nuevas variedades de plantas y, como parte del trato para inventar una cepa novedosa, los innovadores cerveceros publican su trabajo en el dominio público después de 20 años. Pero hasta que se cierre esa ventana de dos décadas, el creador y propietario de una patente de planta puede sacar provecho exclusivamente de la creación agrícola.

Por lo tanto, por mucho que nos quejemos del costo de los lúpulos Citra o Mosaic, el hecho mismo de que estas variedades sean populares es un testimonio del ingenio de quienes las criaron, un ingenio que puede compensarse generosamente. En pocas palabras: las patentes recompensan la innovación, una garantía conmemorada en la Cláusula de Patentes y Derechos de Autor de la Constitución.

Como se indicó, la naturaleza misma de una patente de planta se basa en que el espécimen (en este caso, una subespecie de lúpulo) ingresa al dominio público después de que vence el plazo de la patente. Para llegar allí, la propia patente debe describir cómo crear la planta en cuestión, lo que se denomina requisito de habilitación.

Cabe señalar que si el propietario de una patente no le enseña adecuadamente al mundo (traducción: el dominio público) sobre la planta en cuestión y cómo hacerla al vencimiento de la patente, el propietario de la patente, al mantener en secreto la invención y aprovechar el El monopolio de 20 años otorgado por la ley de patentes no ha cumplido su parte del trato. Desafortunadamente, este parece ser el caso con respecto a la patente de lúpulo de Citra, que no ofrece mucha dirección sustantiva para la replicación de esta variedad, lo que significa que puede no estar habilitado y, por lo tanto, sujeto a impugnación.

Las marcas comerciales evitan la confusión del consumidor

Por su parte, las marcas registradas tienen un propósito completamente diferente al de las patentes. En primer lugar, una marca registrada no recompensa la innovación, como lo hace una patente. En cambio, el principio rector de la ley de marcas registradas es proteger a los consumidores mediante el uso de marcas registradas como identificadores de origen.

Como tales, las marcas registradas sobreviven más allá de un período de tiempo “limitado” (no hay un máximo de 20 años) porque la regulación del comercio está en curso y la viabilidad continua de una marca solo puede verse comprometida si el propietario no cumple con los requisitos administrativos de la Oficina de Patentes y Marcas Registradas de EE. UU. y pagar tarifas de renovación obligatorias.

Para ser claros, la confusión del mercado es lo que las marcas registradas deben evitar. Dicho esto, si un comprador pasea por un pasillo de supermercado, examina la selección de cervezas y confunde una botella de Stone IPA con una Keystone Light en virtud del empaque y la publicidad que alienta a los bebedores a “tomar una piedra”, Molson Coors Beverage La empresa (propietaria de la marca Keystone) puede estar infringiendo la marca registrada de Stone IPA. Si este escenario suena familiar, es porque esta misma disputa entre Stone Brewing y Molson Coors está programada para un juicio en octubre en un tribunal federal.

Cualquiera que sea el resultado de ese caso, el Congreso ha autorizado el registro de marcas para que sean indicadores de fuente que permitan a los clientes saber de dónde y de quién proviene un determinado producto. Y los cerveceros deben reconocer que obtener el registro federal de una marca ofrece varias ventajas; más destacado:

  1. la capacidad de bloquear marcas similares que puedan causar confusión en productos y servicios relacionados, protegiendo así los intereses comerciales de una empresa;
  2. daños mejorados en el caso de un litigio de marca comercial exitoso; y
  3. presunto conocimiento de la marca registrada en todo EE. UU.

¿Pueden los cerveceros usar los nombres de marcas registradas de tipos de lúpulo?

Suponiendo que no se esté rascando la cabeza tratando de comprender completamente los conceptos básicos de patentes y marcas registradas, aquí es donde las cosas se complican un poco.

Los cerveceros pueden referirse legalmente a los lúpulos que usan como ingredientes, incluso si esos lúpulos están patentados y sus nombres son marcas registradas de otras partes, siempre que al hacerlo no creen ninguna confusión en cuanto a la fuente. Comprenda que el propietario de una patente de planta tiene el derecho exclusivo de cultivar y vender esa planta, por ejemplo, el lúpulo al que se hace referencia aquí. Pero una vez que esos lúpulos se agregan a una cerveza, lo que el cervecero dice sobre ellos es una cuestión de derecho de marca registrada, y el cervecero tiene la libertad de identificar un tipo de lúpulo como ingrediente, incluso si esa variedad de lúpulo está protegida por marca registrada y patentar.

El resultado: la exclusividad otorgada por una patente no se encuentra en la ley de marcas registradas, y una marca solo pretende indicar el origen de un producto. Además, el cervecero que compra lúpulo es el comprador relevante de ese lúpulo, no el bebedor de cerveza. Por lo tanto, debido a que la marca de lúpulo cocido en cualquier vaso de espuma no está orientada al consumidor, una cervecería tiene carta blanca para incluirlo como ingrediente sin el espectro de una infracción de marca registrada.

Piénselo de esta manera: una empresa que vende computadoras personales puede promocionar que utiliza procesadores Intel, y una marca de zapatos puede anunciar que sus productos están hechos con suelas Vibram. (Tenga en cuenta que en ambos ejemplos, Intel y Vibram ya han vendido sus productos, solo que no al consumidor final). De la misma manera, cualquier cervecero puede afirmar que usa lúpulo CITRA, y no hay confusión resultante ni infracción procesable. —porque se entiende que el ingrediente es parte del producto completo.

La importancia de educar a los bebedores de cerveza sobre los nombres genéricos del lúpulo

Cuando las fotocopiadoras se convirtieron por primera vez en tecnología de referencia, Xerox Corporation tuvo tanto éxito que sus omnipresentes máquinas llevaron a muchos a referirse a las fotocopias individuales como “Xerox”. En consecuencia, la marca de Xerox corría el riesgo de convertirse en genérica, lo que a su vez podría haber llevado a su cancelación. En respuesta, y en un esfuerzo por conservar las protecciones legales que brindaba su marca comercial, Xerox lanzó una campaña publicitaria para promover el uso del término “copiar” para referirse a lo que generaban sus máquinas.

La lección aprendida por Xerox fue tomar medidas para evitar ser víctima de su propio éxito al permitir que su marca comercial se convirtiera en un nombre genérico (léase: el nombre común de una clase de productos). Este es un mensaje que debería resonar con cualquier marca de renombre, incluidas las del espacio cervecero, como pueden atestiguar Kleenex, Coke y Levi’s.

¿Podrían los cultivadores de lúpulo encontrarse con problemas similares a los de Xerox si las cepas patentadas se volvieran homónimas con, digamos, un estilo particular de lúpulo? Es demasiado pronto para decirlo dado que la emisión de patentes de plantas sobre el lúpulo es un fenómeno bastante nuevo, y los criadores aún tienen que lidiar con la venta de versiones genéricas de sus productos al vencimiento de la patente.

Aún así, los que saben se refieren a los lúpulos Citra, Mosaic y Galaxy por su nombre. Y aunque hasta la fecha no ha habido problemas con las marcas registradas, probablemente porque las patentes de estos lúpulos han mantenido la fuente en manos de un solo productor, una vez que expiren esas patentes, otros cultivadores presumiblemente plantarán tipos similares de lúpulos que bien pueden aludir genéricamente al producto predecesor. , como la marca XYZ Citra Hops.

Si eso sucediera y el propietario de la marca registrada Citra opta por demandar por infracción de marca registrada, el caso dependería de si la marca Citra es genérica en la mente de los consumidores que compran. Por eso, sería conveniente que los cultivadores de lúpulo que poseen marcas registradas educaran al público sobre los nombres genéricos (a diferencia de los de marca) de sus productos. Las compañías farmacéuticas han estado haciendo esto durante años, razón por la cual la mayoría de los medicamentos se anuncian con dos nombres: uno en letras grandes (la marca registrada) y el otro (el genérico) entre paréntesis.

Para concluir

No hay duda, después de contemplar los entresijos de las patentes y las marcas registradas, es posible que necesite servirse una bebida fría. Pero conocer las diferencias importantes entre ellos, y tener el asesor legal adecuado para asesorarlo, puede contribuir en gran medida a garantizar que su cartera de propiedad intelectual no solo esté protegida, sino que también se administre con éxito.

Taylor C. Foss es litigante de propiedad intelectual, entusiasta de la cerveza artesanal y abogado de Michelman & Robinson, LLP, un bufete de abogados nacional con oficinas en Los Ángeles, el condado de Orange (California), San Francisco, Chicago y la ciudad de Nueva York.

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